Wereldondernemers - Netwerker Charles Ruffolo

‘Reiken naar de sterren is heel on-Nederlands’

Nederland kent bijna 200 nationaliteiten. Mensen die in een ander land geboren zijn, of van wie de ouders niet uit Nederland komen. Wat betekent die verscheidenheid aan achtergronden voor het Nederlandse ondernemerslandschap? In de serie Wereldondernemers spreken we met gepassioneerde ondernemers met een buitenlandse achtergrond. Wat doen zij dankzij hun achtergrond anders als ondernemer?

Charles Ruffolo staat onder mensen die hem kennen bekend als ‘de networ-King’, jawel, de netwerkkoning. De Amerikaan, geboren in Pittsburg, kwam als militair naar Nederland en belandde uiteindelijk in Steenwijk. Op 38-jarige leeftijd ging hij uit dienst en besloot hij, inmiddels getrouwd met een Nederlandse, om hier te blijven.

Als Amerikaan lijkt het dan niet meer dan logisch om als ondernemer verder te gaan. Inmiddels verdient Ruffolo al meer dan 20 jaar zijn brood als netwerker: hij organiseert netwerkbijeenkomsten, geeft een blad uit, schrijft boeken en verbindt andere ondernemers en zakenrelaties met elkaar.

Wat neem jij vanuit je Amerikaanse achtergrond mee in je ondernemerschap?

‘Het ondernemerschap was voor mij geen logische keuze. In mijn familie zijn veel militairen, vandaar dat ik daar ook voor heb gekozen. Toch heeft die keuze mij wel gebracht waar ik nu ben: de netwerkkoning van Nederland.

Als Amerikaan sta je anders in het ondernemerschap; in de Amerikaanse maatschappij wordt je altijd verteld dat je je dromen moet volgen. Doe je eigen ding, ga ervoor. Keihard werken om je bedrijf op te bouwen is heel normaal en de enige manier om succesvol te worden. Die Amerikaanse houding van ‘reiken naar de sterren’, ‘reach for the stars’, die zie je hier in Nederland veel minder. Hier is men als ondernemer nuchter. Doe maar normaal, is het motto. Ik ben niet normaal, ik doe mijn eigen ding en laat mijn succes ook graag zien.’

Welke typisch Nederlandse eigenschap van ondernemers vind jij belangrijk?

‘Nederlanders waren in de tijd dat ik hier kwam wonen, en dan heb ik het over de jaren ‘70, ‘80, geen ondernemers. Nu zie je de maatschappij veranderen in een ondernemersmaatschappij. Kijk maar naar al die zzp’ers. Dat is echt iets wat pas de laatste 20 jaar in gang is gezet.

Wat ik zo goed vind aan Nederlandse ondernemers, is dat zij een duidelijk onderscheid maken tussen zaken en privé. Mensen nemen tijd voor de familie, ’s avonds is de zaak dicht. Als Amerikaan is dat wennen; daar gaat een ondernemer als het nodig is ook in de avond of het weekend door met werken.’

Hoe ga jij als ondernemer om met risico’s?

‘Ik ben een voorzichtige ondernemer. Mijn advies: neem alleen ingecalculeerde risico’s. Luister naar je ‘gut feeling’, je innerlijke stem, dus luister naar jezelf. Wees voorzichtig en probeer iets uit, onderzoek iets voordat je erin springt en veel tijd en geld gaat spenderen. Op die manier verklein je de risico’s als ondernemer.’